El profesional de la información


Marzo 1998

Sistemas de bases de datos relacionales orientados a objetos e interfaces vrml para el www

Por Antonio de la Rosa Piñero

Resumen: El Lenguaje de modelado de realidad virtual (vrml) es un estándar ampliamente aceptado para la presentación de entornos tridimensionales en tiempo real. La visualización en tres dimensiones es un medio cada vez más importante para abordar la creciente cantidad de datos complejamente estructurados.

Este artículo habla de la posibilidad de implementar interfaces vrml para los Sistemas gestores de bases de datos relacionales orientados a objetos (Ordbms) que administran ese tipo de datos.

Palabras clave: Visualización 3D, Virtual reality modeling language, Vrml, Bases de datos relacionales orientadas a objetos, Ordbms, DataBlade, Illustra, Vrml DataBlade.

Title: Object-oriented relational data base management systems and vrml interfacing for the web

Abstract: The Virtual reality modeling language (vrml) is an internationally accepted standard for the presentation of 3D environments in real-time. 3D browsing is becoming a more and more important as a way to face up to the growing amount of complex structured data.

This article is about the possibility of implementing vrml-based interfaces with the Object oriented relational data base management systems (Ordbms) that manage this type of data.

Keywords: 3D browsing, Virtual reality modeling language, Vrml, Object oriented data base management systems, Ordbms, DataBlade, Illustra, Vrml DataBlade.

La dirección que está tomando el desarrollo de los métodos informáticos "intermediarios" entre información y usuario conduce a nuevos productos cada vez más sofisticados en sus posibilidades (almacenamiento, recuperación y presentación sobre todo) y al mismo tiempo más simples, interactivos, integradores e intuitivos en su manejo.

Esto podría disminuir el tiempo que una persona invierte en el proceso informativo convencional (buscar, recuperar y almacenar eficazmente la información) y permitiría de esta forma que se centrase con garantías en la parte final del mismo, es decir, en la gestión exclusivamente humana de la información.

Nasa, "Mission Planet Earth". Cd-rom que contiene más de 400 imágenes de la Tierra desde el espacio. PlanetView permite explorar la Tierra mediante sistema de información geográfica (GIS), que incluye imágenes de satélites. Se empieza con la imagen de la esfera terráquea. Si se hace click sobre cualquier porción se activan algunas opciones, como la posibilidad de hacer zoom sobre la zona elegida o ver imágenes relacionadas con ella. Es posible también buscar imágenes en la base de datos de PlanetView (gestionada por Illustra).

En cuanto a la recuperación y presentación de información, tiene cada vez más fuerza la perspectiva de recuperar y presentar mediante interfaces tridimensionales "escenas virtuales" en las que se pueda localizar y gestionar interactivamente este tipo de datos complejos.

Gestión de información complejamente estructurada y visualización en tres dimensiones

Parece claro que en la actualidad coexisten (en cuanto a gestión de información) dos necesidades complementarias: la de sistemas capaces de gestionar información complejamente estructurada y la de interfaces interactivas en tiempo real que sirve para recuperar y presentar dicha información.

A la primera responden los modernos Sistemas gestores de bases de datos relacionales orientados a objetos (Ordbms), que proporcionan medios para ampliar las prestaciones de las bases de datos tradicionales.

En cuanto a las interfaces, una opción innovadora es la visualización en tres dimensiones, gracias a la cual se obtienen al mismo tiempo la perspectiva global de una escena y la posibilidad de fijar la atención en una parte más pequeña de la misma.

Una escena puede concebirse como un conjunto de datos interrelacionados presentados gráficamente, que a su vez pueden ser representaciones de objetos informativos de estructura compleja: imágenes, vídeo, audio, documentos compuestos (archivos pdf o html), además de los tradicionales datos en formato alfanumérico.

Las fuentes de esos objetos podrían ser en el futuro bases de datos gestionadas por los antes mencionados Ordbms.

Evolución de las interfaces, desde el modo texto (Unix, etc. en el que se debía escribir sentencias de un lenguaje de recuperación) a la realidad virtual (un "espacio" de información donde se navega) pasando por las interfaces gráficas convencionales (Windows, en el que se rellenan formularios de búsqueda, en realidad máscaras de recuperación).

El Lenguaje de modelado de realidad virtual (vrml)

En el desarrollo de internet pueden suponerse tres períodos: en primer lugar la fase de asentamiento de la infraestructura tcp/ip que intercomunicaba las máquinas de una red y les permitía guardar información de forma independiente pero relacionada. Se diferenciaba entre conjuntos de datos y los servidores que los manipulaban pero era muy difícil localizar la información.

Después, sobre esa infraestructura se desarrolló el esquema hipermedia: un sistema de direcciones o identificadores únicos de los recursos: los URLs (localizadores universales de recursos). El "pero" de este sistema era y es que obliga a conocer la "dirección" del recurso para poder acceder a él. No hay un "aquí" o un "allí" en internet, sólo repertorios de direcciones y sistemas que proporcionan al usuario listas específicas de localizaciones más o menos relevantes para sus intereses.

Parece lógico pensar que el siguiente paso, en el sentido de la interacción información/usuarios, sea que éstos puedan percibir la información de una forma más simplificada, sobre todo teniendo en cuenta que los datos tienen formatos e interrelaciones cada vez de mayor complejidad (por no hablar de la cantidad de información acumulada). También se puede suponer que el concepto que actualmente tenemos de la apariencia de la información va a ir evolucionando gradualmente hacia un mundo virtual accesible para los usuarios directamente a través de sus sentidos.

El Lenguaje de modelado de realidad virtual (vrml) es un intento para admitir las particularidades de la percepción humana en interacción con la enorme cantidad de información existente en internet. Vrml es un formato de ficheros para describir objetos interactivos en tres dimensiones y escenas o "mundos" que se pueden visualizar a través de la Red, de forma similar a como se utiliza el lenguaje html para visualizar texto. Todos los aspectos de los mundos virtuales, desde su visualización hasta la interacción con los usuarios se pueden especificar utilizando vrml.

Una página html permite visualizar un texto al que se pueden sumar distintos tipos de datos interrelacionados: imágenes, archivos postscript, animaciones, vídeo, audio, etc., pero sobre todo hipervínculos relativos al tema de la página.

Una escena vrml trata también de integrar esos tipos de datos pero a través de su correspondiente representación tridimensional.

Interface gráfica del web de la Library of Congress en forma de árbol hiperbólico. Cada página se representa en el gráfico como un nodo del árbol. Haciendo click sobre uno de ellos la imagen se reconfigura trayendo al centro el nodo elegido y sus relaciones con otros nodos. Haciendo doble click sobre un nodo, se va a la página en particular. La principal característica de esta interface es que ofrece una visión de conjunto y a la vez la capacidad de seleccionar (y mostrar) una parte de ese conjunto.

Vrml se ha asentado rápidamente como norma para la presentación de entornos tridimensionales en tiempo real. En su versión anterior, la 1.0, el comportamiento interactivo de las escenas vrml era muy limitado. La versión actual, la 2.0, permite simular comportamientos complejos, incluyendo animaciones, movimientos basados en la física e interacción de varios usuarios en tiempo real.

Las mejoras más destacables que presenta vrml 2.0 consisten en: mundos estáticos mejorados, interacción, animación, producción de guiones -JavaScript-, creación de prototipos. En general se pretende proporcionar por una parte más posibilidades a los usuarios y al mismo tiempo establecer una base sólida para futuras expansiones.

En cuanto a los navegadores vrml, a diferencia de los tradicionales como Explorer o Netscape, sólo pueden mostrar (hoy por hoy) datos vrml (con la extensión .wrl). Sin embargo, algunos integran distintas aplicaciones de ayuda para mostrar los datos que el visualizador no es capaz de manipular y a su vez pueden ser incluidos como plug-ins en otras aplicaciones (los navegadores Explorer o Netscape, por ejemplo).

Algunos visualizadores vrml: World Virtual Reality Browser de la casa Vream, Intervista World View y, el más conocido, Cosmo Player de Silicon Graphics cuya versión 2.0 está disponible gratuitamente en:

http://www.cosmo.sgi

Vers (Virtual environment for reconstruction surgery), proyecto de colaboración entre el Biocomputation Center de la Nasa, Ames Research Center y el Departamento de Cirugía Reconstructiva la Universidad de Stanford.

Listado de URLs relacionadas

  • Sencillo tutorial vrml:
    http://www.mwc.edu/~pclark/vrmltut.html
  • Para ver, esquemáticamente, las posibles aplicaciones vrml:
    http://www.npac.syr.edu/users/gcf/sc95vrml/fullindex.html#local40
  • Informix Corporation:
    http://www.informix.com
  • Excelente web con documentación sobre Illustra:
    http://www.kaizen.net/Illustra/
  • Algunas demos de Illustra:

    Illustra/Iuma (Internet underground music archive) muestra el uso de datos multimedia complejos, en este caso tipos de materiales audio y vídeo en una base de datos Illustra.

    Illustra/VIR (Visual intelligence resources) almacena más de 1.200 imágenes gif que se pueden recuperar por contenido, forma, color, patrón, etc.
    http://www.informix.com/infmx-cgi/Webdriver?MIval=demos
  • Proyecto Gisvis de visualización 3D (demo) de la Npac, interface 3D de una gran base de datos Illustra que contiene censos, negocios y datos GIS (geographical information system, incluyendo imágenes de satélites) del Estado de Nueva York:
    http://sandman.npac.syr.edu:8888/coolkid/GISVIS/GISVIS.html
  • Proyecto de teleconsulta radiológica interactiva. Laboratorios Atrium:
    http://www.usc.edu/dept/ATRIUM/Papers/Teleradiology.html
  • Página de uno de los antiguos administradores de Illustra:
    http://www.npac.syr.edu/users/deepak/

Bases de datos multimedia en el www

En otro orden de cosas, últimamente las bases de datos multimedia han empezado a enfrentarse a dos de los problemas más espinosos que se les presentaban a los desarrolladores web: controlar la proliferación de información digital y generar páginas web complejas e interactivas.

En este sentido hay cuatro tipos de bases de datos compitiendo por la atención de los webmasters y los productores multimedia:

  • los tradicionales modelos relacionales (Rdbms) de Oracle, IBM, etc.;
  • las Bases de datos orientadas a objetos (Odbms);
  • los híbridos o Bases de datos relacionales orientadas a objetos (Ordbms), como Illustra, del que se hablará posteriormente, y un número creciente de bases de datos desarrolladas específicamente (Cinebase por ejemplo).

Los productores de sistemas gestores de bases de datos relacionales -Oracle, Informix, Sybase, Computer Associates, IBM y Microsoft- mejoran continuamente sus productos en capacidad, velocidad, "amigabilidad" y compatibilidad con distintas plataformas; pero el principal argumento que siempre han esgrimido es que las bases de datos relacionales comparten un lenguaje de consultas estandarizado: el SQL (structured query language).

Sin embargo los Rdbms se atrancan al enfrentarse al proceso de imágenes, vídeo, sonido o datos espaciales, para lo que no fueron diseñados. En general se puede almacenar casi cualquier cosa en una base de datos tradicional, pero solamente como Blob (Binary large object). Cualquier tipo de dato que trasciende la relativa simplicidad del formato alfanumérico es un Blob, una masa indiferenciada de bytes impermeable a la búsqueda, indexación o comparación, y esencialmente relegada a la categoría de "datos no procesados". La base de datos no procesa los Blobs, deja el proceso para aplicaciones cliente específicas.

Ahora cuando las grandes compañías están almacenando y publicando masivamente información multimedia en cd-rom, intranet y web, los productores de bases de datos tratan de aumentar las capacidades del modelo relacional de sus respectivos servidores para mejorar el tratamiento de tipos de datos complejos, lo que está degenerando en una auténtica batalla comercial.

En febrero de 1997 Oracle lanzó su Universal server enterprise edition, que tiene muchas extensiones opcionales para la base de datos Oracle 7.3, como por ejemplo Oracle Spatial Data, Oracle ConText y Oracle Video. IBM también se ha sumado a esta carrera añadiendo a su base de datos DB2 Universal Database módulos para gestionar texto, audio, vídeo, imágenes, etc. A cierta distancia Sybase, Microsoft e Informix tratan de entrar en la competición.

Esquema de funcionamiento de los DataBlades y del servidor Illustra

Sistemas gestores de bases de datos orientados a objetos (Odbms)

Los productores de estos sistemas son mucho menos competitivos, y sin embargo también han encontrado su hueco en el web y el mercado multimedia. Su argumento es que, puesto que el modelo relacional se basa en tablas, se ve superado cuando las relaciones entre los elementos se vuelven muy complejas.

Las bases de datos relacionales distribuyen relaciones entre muchas tablas y deben procesar esas relaciones una por una. Emparejar todas esas tablas y sus componentes exige un proceso que consume mucho tiempo. Una base de datos orientada a objetos almacena la información sobre las relaciones de sus componentes junto a los datos.

Sistemas gestores de bases de datos relacionales orientados a objetos (Ordbms)

Reúnen ventajas de los dos modelos. En su faceta relacional son capaces de soportar aplicaciones para grandes transacciones de datos y pueden usar lenguajes de interrogación estándar como el SQL. Por otra parte, como sistemas orientados a objetos son capaces de gestionar relaciones muy complejas de los componentes y al mismo tiempo adaptarse más fácilmente a nuevos tipos y formatos de datos; también proporcionan los medios para ampliar las posibilidades de una base de datos a funciones y tipos de datos definidos por los usuarios. Dos compañías que están desarrollando esta tecnología son Illustra y UniSQL.

Ordbms Illustra

La historia de los Ordbms comenzó en 1985, en la Universidad de California, Berkeley, donde se inició un proyecto de investigación llamado Postgres.

El objetivo del proyecto Postgres era diseñar una arquitectura de bases de datos que pudiera soportar tipos de datos definidos por el usuario o, en general, datos de relativa complejidad con las mismas garantías que los Rdbms comerciales ofrecían para los datos "simples".

En 1993 los resultados de esta investigación fueron comercializados con el nombre de Illustra, y dos años después Informix Co. adquirió Illustra y desarrolló el Servidor Universal Informix.

Sin embargo, Illustra todavía opera independientemente y en algunas ocasiones con un éxito insultante para los grandes productores de sistemas gestores de bases de datos; en mayo del año pasado la Nasa eligió este software en lugar de los productos que ofrecían Oracle y Sybase para gestionar las imágenes generadas por satélite del programa "Mission Planet Earth".

Una de las diferencias entre Illustra y las grandes compañías como Oracle e IBM es que éstas prefieren desarrollar sus extensiones de una forma cerrada mientras que Illustra tiene una plataforma abierta que otras compañías pueden utilizar para fabricar sus propias aplicaciones.

Dos de los puntos débiles de este programa son la velocidad (según Time Inc. New Media, es un 20% más lento que el sistema de ficheros Sun OS Unix) y sus carencias con respecto a algunos tipos de formato (vídeo, por ejemplo, en el que se está especializando Oracle).

Sistema Illustra

Ubica los objetos complejos que crean los usuarios en tablas relacionales y ofrece control de seguridad, control de concurrencia, gestión de transacciones y aislamiento de los accidentes del sistema como cualquier otro Rdbms.

Además proporciona la extensión llamada Time Travel. Cada vez que el usuario salva una nueva versión de un objeto, la base de datos la almacena por separado. De esta forma se pueden recuperar objetos creados en cualquier parte del proceso de diseño.

También incorpora un sistema de reglas que hace posible, por ejemplo, el análisis del flujo de clicks. De esta forma se puede saber exactamente quiénes son los usuarios y cómo se comportan con la aplicación. Analizar el flujo de clickcs significa que es posible rastrear dónde y con qué frecuencia un usuario hace click en un área específica de la aplicación. Con la retroalimentación que este análisis genera se puede remodelar la aplicación teniendo en cuenta su uso.

Pero lo más importante de Illustra son sus extensiones, módulos de software llamados DataBlades. Se pueden añadir DataBlades al núcleo de la base de datos para manejar cualquier tipo de datos complejos. Estos módulos pueden funcionar de forma autónoma o gestionar tipos de datos y funciones de otros módulos DataBlade.

Pongamos un ejemplo concreto sobre la siguiente noticia que apareció en el diario digital "El Mundo" el 11 de febrero de 1997:

Los médicos españoles podrán ensayar operaciones en 3D a través de internet
EFE

MADRID.- Un equipo de informáticos y médicos españoles desarrolla un programa de ordenador con imágenes tridimensionales que permitirá, a través de internet, planificar y ensayar entre colegas intervenciones quirúrgicas en niños con hidrocefalia. El prototipo del programa verá la luz en 1999. El profesor José Crespo, miembro del Grupo de Informática Médica de la Universidad Politécnica de Madrid y coordinador del proyecto "Planificación de cirugía con métodos neuro radiológicos", en el que colaboran especialistas del Hospital Doce de Octubre de Madrid, ha explicado que el uso de esta herramienta se extenderá a intervenciones de otras patologías y su novedad reside en que está ideada para internet, lo que permitirá a los médicos "planificar de manera interactiva sus operaciones".

Con el programa, financiado por el Ministerio de Sanidad, los médicos navegarán por imágenes tridimensionales de los órganos concretos de un paciente, que podrán observarse desde cualquier ángulo y a escala real. Así, el cirujano podrá organizar y ensayar previamente las intervenciones quirúrgicas, además de estudiar la evolución posterior del paciente.

Sobre este ejemplo (que como habrán notado habla directamente de interfaces tridimensionales y un poco más veladamente de vrml), podemos recrear una hipotética aplicación de Illustra:

Supongamos que uno de los objetivos del proyecto es desarrollar una página web interactiva para cirujanos en la que éstos puedan buscar por ejemplo fotografías (o imágenes convertidas en escenas vrml) de todas las operaciones quirúrgicas de niños con hidrocefalia realizadas en la costa Este de los Estados Unidos cuyos pacientes sean menores de nueve años y mayores de seis.

Un Rdbms tradicional podría manejar únicamente la última parte de la consulta. Illustra, equipado con el DataBlade Espacial 2D podría extender la búsqueda basándose en una longitud y latitud, o, más fácilmente, en el click sobre un determinado polígono de un mapa sensitivo (puesto que reconoce este tipo de datos: polígonos, mapas, longitud, etc.) y devolver después los objetos relacionados con la zona definida por el usuario.

Mientras tanto el DataBlade de texto puede buscar todos los objetos asociados con la consulta textual y el de imagen puede servir al usuario las fotografías relativas a la respuesta en formato gif (en su caso, el Vrml DataBlade podría servir las escenas vrml).

El webmaster del proyecto podría diseñar la aplicación entera con el Web DataBlade que le permite crear plantillas html (páginas de aplicación) con sentencias SQL anidadas (no se requiere programación CGI, common gateway interface). Cuando el usuario comienza la búsqueda desde la página, la base de datos recupera la de aplicación apropiada, ejecuta el código SQL, da formato a la información recuperada y la envía al navegador del usuario a través del servidor web.

DataBlade Vrml

Pero el artículo pretende centrarse en el DataBlade Vrml. Éste es un módulo de ampliación que permite al usuario, directamente desde la capa SQL del servidor, gestionar datos y funciones mediante el manejo de escenas vrml.

Las funciones incluyen manipulación, composición e input/output de escenas vrml dentro de una base de datos; así, el usuario puede manejar escenas virtuales del mismo modo que gestiona datos en formato tradicional.

Con el DataBlade Vrml es posible, por ejemplo, descomponer un entorno complejo vrml en pequeñas partes que son almacenadas en una tabla de base de datos entre otra información.

Existe la posibilidad de cambiar o intercambiar ciertas partes del entorno, manipulando simplemente la estructura de la base de datos subyacente. La visualización se actualiza automáticamente sobre los cambios en las tablas de datos.

Otra característica del DataBlade Vrml son los nodos dinámicos vrml, que proporcionan al usuario un mecanismo para recuperar dinámicamente datos multimedia "tradicionales" como texto, imágenes, sonido y vídeo fuera de la base de datos e integrarlos en ella a través del entorno vrml.

Cada vez que se cambie el contenido de la base de datos multimedia habrá un impacto inmediato en la visualización; es decir, existe siempre una correspondencia exacta y actualizada entre el contenido de la base de datos y la escena que muestra la interface vrml.

Si un navegador vrml solicita una escena que incluye nodos dinámicos de realidad virtual, se genera una sentencia de recuperación SQL que es enviada al sistema gestor de bases de datos. A la vuelta los datos resultantes serán incluidos en la escena original vrml (en el formato vrml con el que se les haya predefinido) para reemplazar el contenido dinámico.

Interfaces gráficas para Ordbms

Además del artículo de "El Mundo", ejemplos de posibles aplicaciones prácticas son:

  • Proyecto de teleconsulta radiológica interactiva del laboratorio Atrium: consiste en el diseño de un entorno que permita a un grupo de radiólogos ubicados en diferentes lugares la localización, transferencia y visualización en tiempo real de imágenes radiológicas complejas para emitir e interpretar diagnósticos y diseñar tratamientos.
  • Proyecto Gisvis de visualización 3D (consultar el cuadro de URLs) de la Npac: interface 3D de una gran base de datos Illustra que contiene censos, negocios y datos geográficos GIS (geographical information system, que incluye imágenes de satélites) del Estado de Nueva York.
  • Illustra/Iuma (Internet underground music archive): muestra la gestión de datos multimedia complejos, en este caso materiales audio y vídeo en una base de datos Illustra.
  • Illustra/VIR (Visual intelligence resources): almacena más de 1.200 imágenes gif que se pueden recuperar por contenido, forma, color, patrón, etc.

El lento proceso de hacerlo todo más visual

Se ha hablado hasta ahora principalmente de bases de datos con capacidades multimedia y bastante tangencialmente de visualización tridimensional, interfaces visuales y vrml.

Es el momento de centrarse en la segunda parte del título. A priori no parece complicado puesto que las aplicaciones vrml existentes son muchas y muy buenas. Para obtener una idea de lo que se está haciendo el Vrml Consortium recomiendo visitar:

http://www.vrml.com

Lo que ocurre es que esas aplicaciones en absoluto se dirigen a representar el tipo de conjuntos informativos del que quisiera hablar, es decir, conjuntos informativos asimilables a nuestro medio (p. ej., documentos que sean más o menos documentos, y consultas que sean más o menos consultas).

Ustedes perdonarán que sea tan abstruso, pero nuestro campo está cambiando de una forma tan vertiginosa que yo al menos, no encuentro nunca los términos apropiados para referirme a él: ¿gestión de información?, ¿documentación?, ¿tecnologías de la información?

He hablado con algún amigo de la idea central del artículo: ¿aporta algo convertir la información en algo más visual? Sus respuestas han sido bastante hirientes para mi ego: "es lo mismo pero más bonito". En mi opinión esto es un error.

Podría decir que los grandes productores de multimedia no gastarían tanto dinero en algo que tuviera la mínima posibilidad de ser inútil. Podría decir que desde hace mucho tiempo las interfaces amigables (gráficas) son mucho más que un valor añadido, una fuerte demanda, y por lo tanto una necesidad para la industria (la amigabilidad se consigue en gran medida dando cada vez una importancia mayor a la presentación visual de los productos). Esto sirve también para internet: ¿qué es el web sino una integración de sistemas en una interface visual y por lo tanto y por definición una simplificación?

Pero quisiera más bien hablar sobre algo concreto, por ejemplo la representación gráfica de información organizada jerárquicamente y el gran trabajo que ha hecho Inxight de la casa Xerox con sus árboles hiperbólicos. En

http://www.inxight.com/products/hw2/LibofCong.html

se encuentra el que representa el web de la Library of Congress.

Mi amigo me diría que es simplemente la representación gráfica de un árbol de relaciones, algo que podemos encontrar diariamente sin dibujitos en un metaíndice como Yahoo, etc., es decir, que la única aportación es que "así es más bonito".

Y yo entonces contestaría que se pueden ver o percibir a la vez los objetos existentes y las relaciones entre ellos en un único mundo y que si la visualización fuera en tres dimensiones se obtendría al mismo tiempo la perspectiva global de la escena y la posibilidad de fijar la atención en una parte más pequeña de la misma, además de las capacidades de interacción que da el vrml.

Interfaces vrml ¿para qué?

La investigación realizada en la última década en el campo de la visualización de la información ha dado como resultado la transformación de una gran cantidad de datos abstractos en sistemas que se pueden explorar más "intuitivamente".

Es una forma de cambiar los procesos mentales del usuario: de intensivos y lentos, como la lectura, a perceptuales y rápidos como el reconocimiento de patrones. Por ejemplo, la función del color a la hora de seleccionar un objeto dentro de un conjunto de objetos, o la mayor facilidad de comparar dimensiones mediante barras en un gráfico en vez de con dos cifras.

Otra posibilidad es explotar la ilusión de profundidad. Cuando la presentación tridimensional es además animada, los indicios perceptibles ofrecidos por la perspectiva, la oclusión, los colores, tamaños, volúmenes, sombras, etc., pueden ayudar a clarificar las relaciones entre los diferentes objetos. Digamos que el usuario puede moverse por la escena hacia los objetos que le interesen más, dejando en la periferia los menos interesantes. De esta forma, se podría decir que la visualización tridimensional puede ayudar a mantener un sentido de "contexto", que (tengo que decírselo a mi amigo) en el web hoy por hoy es sumamente pobre.

Pensemos un momento en la cantidad de procesos mentales implicados en el acto de la comunicación de un concepto. Sumemos a esto la dificultad añadida de la diacronía o simplemente de que hablante y oyente se encuentren en contextos diferentes al producirse la comunicación. Y añadamos además la existencia y continua renovación y crecimiento de "tecnologías de la información" diseñadas para facilitar esos procesos comunicativo/informativos, pero que exigen a su vez un aprendizaje (continuado, debido a la rápida actualización de la tecnología) y nuevos procesos de codificación y decodificación (es decir de gestión) de la información por parte de los sujetos de la cadena.

Todos estos pasos intermedios (cuyo número se multiplicaría con un análisis medianamente serio) forman una larguísima y complicada ruta de tareas que implica a ambos: donante y receptor/buscador de información. Aunque obviemos por defecto la complejidad de esta ruta debido a la capacidad adaptativa de nuestra "máquina mental" debemos tener siempre presente que se trata de un proceso muy sofisticado (el proceso aparentemente simple, por ejemplo, de buscar un nombre en una base de datos) que requiere capacidades cognitivas que en el momento de la búsqueda se superponen momentáneamente a otras, que serían necesarias para procesar la información recibida.

Lo ideal sería que el usuario/buscador pudiera concentrar en cualquier momento todas las capacidades de que dispone en esos breves "momentos de conocimiento" y desarrollar un "criterio" maduro (tan necesario en medio de este maremagnum informativo de la actualidad) para procesar a un alto nivel los datos que constantemente recibe. Que existieran sistemas que le ayudaran a cuantificar y cualificar y comparar y sintetizar y analizar e indexar y resumir y etc., etc., ese ente tan abstracto que es la información. Es decir, que ahorraran al usuario el mayor número posible de operaciones intermedias, lo que le permitiría centrarse simplemente y de la mejor forma posible en el proceso (de ámbito superior) de la información.

Las interfaces vrml para Ordbms son (o serán) un ejemplo más de simplificación de procesos que puede retrotraer el altísimo nivel de abstracción con que se opera cuando se gestiona información a un estadio más físico, más sensible a las capacidades cognitivas humanas y al "criterio" individual, en una palabra humanizar. ¿Humanizar no es siempre deseable?

Enlace del artículo:
http://www.elprofesionaldelainformacion.com/contenidos/1998/marzo/sistemas_de_bases_de_datos_relacionales_orientados_a_objetos_e_interfaces_vrml_para_el_www.html