El profesional de la información


Mayo 1997

SAP Business Forum: Return on Information

R/2 y R/3

R/2 se lanza a comienzos de los años 80, para funcionar sobre mainframes IBM y Siemens bajo sistemas operativos MVS, VSE y BS2000. R/3 está preparado para trabajar en una arquitectura cliente/servidor en tres niveles, es decir, una arquitectura en la que se distingue entre el servidores de datos, el servidor de aplicación y los servidores de presentación. Esta arquitectura ha facilitado el desarrollo basado en el middleware Internet, ya que los principales procesos se desarrollan en los servidores intermedios. R/3 trabaja en las principales plataformas Unix y bajo los sistemas operativos Windows NT, OS/400, etc. La funcionalidad de las 2 aplicaciones es equivalente.

El día 11 del pasado mes de marzo se celebró en el Palacio de Congresos de Madrid el primer encuentro SAP Business Forum, bajo el lema Return on Information, para servir como punto de encuentro entre clientes e implantadores de las soluciones informáticas SAP: Andersen Consulting, Cap Gemini, Coopers & Lybrand, Price Waterhouse, etc. El encuentro se celebró el día 18 en Barcelona, y el 8 de abril en Lisboa.

SAP, empresa alemana dedicada al diseño de software, fue fundada en Wallforf en 1972 por los actuales gerentes de la compañía, quienes hasta entonces habían desarrollado su actividad profesional en IBM.

Actualmente SAP cuenta con unos 8.400 empleados, presencia en más de 40 países, y sus productos R/2 y R/3 ocupan una posición de liderazgo entre las aplicaciones informáticas diseñadas para cubrir las necesidades de la gestión empresarial.

En 1987, bajo la dirección de Jürgen Nitschke, se inauguró la unidad de negocio SAP España y Portugal. La sede se estableció inicialmente en Barcelona, trasladándose dos años más tarde a Madrid. En 1993 se inauguró la de Lisboa. Actualmente, SAP España y Portugal cuenta con sucursales en estas tres ciudades, y numerosas empresas colaboradoras en distintos puntos de la geografía peninsular.

Productos: R/2 y R/3

Ofrecen una solución integral para la optimización de los procesos de negocio en las distintas áreas funcionales de la empresa: gestión contable y financiera, comercial, recursos humanos, venta y distribución, etc. Los dos productos están preparados para funcionar sobre cualquier plataforma: mainframes, máquinas unix, arquitecturas cliente/servidor bajo Windows NT, etc., y con los principales Sgbds (sistemas gestores de bases de datos): Oracle, Informix, Sybase, SQL-Server, Adabas, etc.

Contenido del encuentro

El fórum tuvo como objetivo presentar a los clientes e implementadores del sistema SAP la versión R/3 3.1, que se comercializa en España desde comienzos de año. Se hizo especial hincapié en las soluciones que ofrece SAP a tres de los principales retos que van a tener que afrontar las empresas próximamente:

  1. el problema del año 2000 y sus implicaciones en la pervivencia de los sistemas software
  2. la necesidad de minimizar el impacto del proceso de conversión al euro, para poder competir en el nuevo marco económico
  3. la integración de las aplicaciones de gestión con Internet, ofreciendo soporte al comercio electrónico, y reduciendo la distancia entre clientes y proveedores.

Desarrollo del encuentro

La mañana del martes se dedicó a una sesión plenaria, a la que siguieron cinco sesiones paralelas. La sesión inaugural corrió a cargo de Jürgen Nitschke, director general de SAP España y Portugal. Nitschke, quien ha estado a cargo de esta unidad de negocio desde su fundación en 1987, trató sobre la problemática asociada al año 2000 y a la moneda única europea.

Estos cambios van a exigir inversiones más grandes a corto plazo en los sistemas informáticos de gestión, aunque el retorno de la inversión difiere ostensiblemente en ambos casos: en el caso de la moneda única europea, un sistema preparado para trabajar en el nuevo marco monetario y fiscal potenciará la capacidad competitiva de las empresas ante la globalización de los mercados. En el caso del problema del año 2000, la inversión está destinada a garantizar el funcionamiento de los sistemas de información en el próximo milenio.

La segunda intervención corrió a cargo de José Sánchez, consultor independiente del Gartner Group. José Sánchez incidió en la necesidad de invertir en TI/SI (Tecnologías de la Información / Sistemas de Información), y en la amenaza que supone la llegada del año 2000 para la pervivencia de numerosas aplicaciones software.

Así, un estudio del Gartner Group señala que entre el 0.2% y el 8% del código fuente utilizado por las cien empresas españolas que más invierten en TI/SI, se verá afectado por el efecto del año 2000. La inversión media necesaria para reestructurar estas aplicaciones está estimada entre los 15 y 125 millones de PTA por empresa. A nivel mundial, estos costes se sitúan en torno a 300.000 y 600.000 millones de US$. Resulta paradójico que el único resultado de esta inversión se cifre en conseguir que nuestras aplicaciones sigan funcionando el 1 de enero del año 2000.

Un segundo punto tratado por José Sánchez fue la posibilidad de que SAP y Microsoft desarrollen en los próximos años un framework software que acapare gran parte de las inversiones en TI/SI del sector empresarial. El papel preponderante de las plataformas Wintel (ordenadores equipados con procesadores Intel y sistema operativo MS-Windows), y los niveles de rentabilización de la continua inversión en I+D de SAP, parecen ser garantías suficientes para asegurar su liderazgo en los desarrollos cliente/servidor durante los próximos siete años.

La tercera comunicación corrió a cargo de Adolfo Ibarra, director de márketing de SAP España y Portugal, quien destacó la garantía que, para cualquier empresa, supone confiar en una organización con el grado de implantación y potencial de desarrollo de SAP.

El impacto de la reingeniería en las organizaciones

A continuación, Fernando Sáez Vacas, catedrático de ingeniería de sistemas telemáticos de la Universidad Politécnica de Madrid, presentó una comunicación dedicada a la relación del capital humano con la reingeniería de procesos.

Los procesos de reingeniería, excesivamente centrados en los aspectos tecnológicos, olvidan a menudo la importancia que tiene la participación personal y el grado de implicación de los trabajadores para asegurar el éxito de los proyectos. Esto puede explicar el impacto negativo y el escaso éxito de la reingeniería de procesos en muchas organizaciones.

En su exposición, Fernando Sáez utilizó el modelo Oitp (organización, individuos y tecnología, enfocado al proceso de negocio o de empresa), que se explica detalladamente en el número 44 de la revista Telos, cuya edición electrónica está disponible en la URL:

http://www.fundesco.es/publica/telos-44/perspectivas3.html

La siguiente intervención, a cargo de Juan Manuel Fernández Cancelo, resultó una de las más interesantes. Fernández Cancelo, consejero de APD (Asociación para el Progreso de la Dirección), ejecutivo de la American Management Association y socio fundador deBTG, analizó el papel complementario de la reingeniería, las tecnologías de información y el trabajo en grupo (teamware), como impulsoras del trasforming.

Como en el caso anterior, durante esta comunicación no se hizo ninguna mención a SAP, lo que es indicativo del tono "independiente" con el que se quiso caracterizar al encuentro. Como prueba de ello, recogemos algunas afirmaciones audaces de Fernández Cancelo, quien llegó a presentar a la reingeniería como una metodología de trabajo independiente, no ya de cualquier sistema software particular, sino de las tecnologías de información en general. No deja de resultar reconfortante encontrar a una persona que antepone los aspectos analíticos y conceptuales de la organización de procesos a la utilización de las tecnologías informáticas. Bastará con extraer algunas frases pronunciadas durante su comunicación:

"La reingeniería puede hacerse o no con el uso de las TI".

"Algunas metodologías que utilizamos para aplicar reingeniería se remontan a fines del siglo XIX y a la década de los 30".

El nuevo marco de gestión Internet

Los desarrollos que ofrece la versión R/3 3.1 para integrar los procesos de negocio en Internet fueron presentados por José Duarte, de SAP España y Portugal. SAP considera Internet como una infraestructura para la distribución de información, que permite poner en contacto a fabricantes, proveedores y clientes con unos costes mínimos. El objetivo de la política de SAP para Internet se cifra en conseguir una cadena de valor integrada en torno al cliente, y en aprovechar la desaparición de las barreras espacio-temporales que ha originado la "red de redes".

Con este propósito, se han incluido dos nuevos componentes en la versión 3.1:

  1. un cliente desarrollado en Java que permite acceder a la funcionalidad de las aplicaciones SAP a través de una conexión Internet.
  2. un servidor de transacciones (Internet Transaction Server), diseñado para soportar los procesos que se ejecutan en el equipo servidor. Inicialmente, Internet Transaction Server sólo está disponible para Windows NT.

La primera aplicación de estos módulos son los llamados "self-services", interfaces pre-definidos a través de los cuales se puede acceder a información gestionada por R/2 o R/3 en tiempo real: por ejemplo, un empleado podría consultar los días de vacaciones que tiene disponibles, o un cliente podría saber el crédito disponible en un momento dado, o el estado de un pedido. Estos servicios se implementan a través de los llamados Internet Application Components (IACs). Cada uno de estos componentes se corresponde con una necesidad específica de negocio. Actualmente, SAP ha implementado 25 IACs.

La segunda gran funcionalidad se materializa en el módulo de comercio electrónico. Los asistentes al encuentro pudieron probar el funcionamiento de este módulo en un stand dedicado desde el que se podía comprar un número limitado de productos.

Soluciones ¿para quién?

En la última presentación de la sesión plenaria, un directivo de Cobega, empresa dedicada a la producción y comercialización de una conocida marca de refrescos, expuso su experiencia con SAP. En el caso de Cobega, SAP ha sido la alternativa seleccionada para sustituir e integrar un conjunto de sistemas de información diversificados. Esta implementación ha sido la primera desarrollada en España para funcionar bajo un sistema IBM AS/400.

La sesión plenaria concluyó con un vídeo en el que responsables de las distintas áreas funcionales de Airtel, Ebro Agrícola, Siemens-Nixdorf, Laboratorios Rovi y Lacer, describieron su experiencia con SAP en las distintas fases de implementación del sistema R/3.

Los productos SAP suelen considerarse una solución reservada, exclusivamente, a empresas de gran tamaño. Con el propósito de descartar esta idea, durante todo el encuentro se insistió en que SAP diseña software para cubrir las necesidades de cualquier tipo de empresa, independientemente de cuáles sean sus sectores de actividad y sus dimensiones. Recientemente, SAP ha iniciado el proyecto CBS (certified business solutions) para aproximar sus productos a las pymes, con una política de precios que los haga más accesibles. El CBS se basa en la distribución indirecta a partir de VARs (R/3 Solutions Providers). Actualmente SAP cuenta con proveedores CBS en Madrid, Cataluña, País Vasco y Valencia.

Además de la aproximación a las pymes, SAP ha iniciado otra línea de trabajo en el desarrollo de soluciones especializadas para los sectores bancario, sanitario y logístico.

Conclusiones del encuentro: ¿seguimos confiando en los sistemas abiertos?

Resultaría absurdo poner en entredicho la posición de liderazgo de SAP en el desarrollo de soluciones integradas. Sin embargo, dos de los tres aspectos "críticos" que se trataron en el encuentro -la conversión al euro y el efecto del año 2000- no suponen ninguna novedad que no estuviese resuelta en las versiones anteriores de R/3, y por la gran mayoría de productos software desarrollados en la última década.

El problema del año 2000, como se indica en otra parte de este artículo, suele tener su origen en la supervivencia sectorial de sistemas desarrollados en períodos "ya lejanos", por lo que la actitud presentada por SAP sólo puede tildarse de una forma: golpe de efecto oportunista.

En efecto, la renovación del patrimonio informático sigue siendo la asignatura pendiente de numerosas empresas que han optado por mantener sistemas hardware y software "arcaicos".

El origen de esta actitud se debe, en gran parte, a lo que suele denominarse el "fracaso" de la arquitectura cliente-servidor. Quienes defienden esta idea, señalan que la arquitectura cliente/servidor no es capaz de soportar las aplicaciones requeridas por los procesos de negocio de las grandes compañías, a lo que habría que añadir excesivos costes de mantenimiento y serias dificultades en la administración de redes de PCs de gran tamaño.

Con la evolución progresiva hacia arquitecturas en tres niveles, y el llamado "network computing" (v. IWE vol.6, nº 1-2, pp. 29-31 e IWE vol.6, nº 4, pp. 18-21) Internet ha abierto una nueva polémica.

Si, como puede suponerse con un amplio margen de confianza, el desarrollo de software en las próximas décadas se organiza en torno al network computing, SAP ha dado un paso adelante en su versión 3.1 con el desarrollo de los Internet Application Components, pero pueden surgir conflictos si la compañía alemana se compromete excesivamente con Microsoft, en la línea señalada por el representante del Gartner Group.

Es difícil predecir que Microsoft vaya a tener, en el nuevo entorno de desarrollo, la preponderancia de la que todavía disfruta a raíz de la generalización del cliente-servidor a comienzos de los noventa. Aunque la compañía de Redmond puede llegar a monopolizar el parque de sistemas operativos de red (debido a una agresiva política de márketing y a unos precios más que reducidos), sus sistemas de gestión de bases de datos, mensajería, groupware, etc., distan de poder competir en prestaciones con los de fabricantes como Oracle, Sybase o IBM (Informix parece colaborar más activamente con SAP).

Estos últimos, sobre todo Oracle, han mejorado ostensiblemente el número de productos orientados al desarrollo de aplicaciones, e incluso comienzan a ofrecer con bastante seriedad soluciones "a medida", como Oracle Financials u Oracle Human Resources.

Ante este rompecabezas, resulta complejo hacernos una idea de lo que nos deparará el futuro, aunque todo parece apuntar a una encarnizada lucha entre Microsoft vs. Oracle y Sun, que puede, si se cumplen las previsiones del Gartner Group, coger en medio a la multinacional alemana, que acabaría teniendo que enfrentarse al gigante de las bases de datos: Oracle.

En el caso de que esto se produzca, dadas las posiciones de liderazgo de las dos compañías, puede desencadenarse un enfrentamiento sin precedentes en la historia de la industria informática.

Pero esta misma historia nos enseña que las guerras por monopolizarlo todo no suelen llevar al éxito a ninguna de las partes implicadas, y que las opciones más seguras seguirán siendo los productos con un alto grado de especialización en áreas funcionales claramente delimitadas, capaces de integrarse con cualquier otra aplicación.

La experiencia en TI/SI demuestra que no podemos ni confiar excesivamente en las soluciones monolíticas o "integrales", ni hipotecar el futuro de nuestros sistemas de información con un único proveedor de soluciones.

El efecto del año 2000

Surge en las aplicaciones software en las que se tratan los años con dos dígitos en lugar de cuatro. La llegada del año 2000 puede producir una gran diversidad de errores en todos los cálculos en los que intervengan datos de tipo fecha. Por tanto, es necesario repasar el código fuente para identificar todas las líneas "sensibles al efecto del año 2000" (análisis de impacto), efectuar los cambios oportunos y rediseñar las estructuras de datos afectadas.

Evidentemente, esto sólo será posible si... se mantiene el código fuente de las aplicaciones, lo que en numerosas ocasiones suele ser bastante improbable.

La primera versión de R/3 no sólo fue diseñada para representar el año con cuatro dígitos. También está preparada para convertir al formato de cuatro dígitos los datos de tipo fecha que, en otras aplicaciones que se enlacen con R/3, utilicen dos dígitos. SAP ha creado un Centro de Información para el año 2000, con el propósito de informar de las consecuencias y posibles soluciones del problema.

Para obtener más información, recomendamos consultar el servidor que mantiene Peter de Jager, accesible en la URL:

http://www.year2000.com

Bibliografía

Ares de Blas, Félix. El desafío del Euro. Datamation, no. 129, enero 1997, pp. 36-39.

Bancrof, Nancy H. Implementing SAP R/3: how to introduce a large system into a large organization. Greenwich: Manning, 1996.

Jagger, Peter de. Sométase al examen del año 2000. Datamation, no. 129, enero 1997, pp. 33-35.

Reportaje redactado para IWE por Ricardo Eíto Brun

Enlace del artículo:
http://www.elprofesionaldelainformacion.com/contenidos/1997/mayo/sap_business_forum_return_on_information.html