El profesional de la información


Diciembre 1993

Gopher

"Gopher es un programa muy fácil de usar, que permite navegar por la red Internet en forma práctica, sencilla y muy cómoda"

Así explica, de manera sucinta, el fichero de entrada en el Gopher de la Universidad de Santiago de Chile lo que es Gopher. De modo similar, y en múltiples lenguas, miles de servidores Gopher esparcidos por el globo dan la bienvenida a los usuarios que anónimamente curiosean sus menús. ¿Qué es un Gopher? ¿Para qué sirve? ¿Dónde se obtiene? Este breve artículo quiere presentar a los lectores de IWE los conceptos básicos de Gopher.

Qué es Gopher

Es un programa informático creado a finales de 1991 en la Universidad de Minnesota. Su objetivo era facilitar el acceso, no sólo a la multitud de ordenadores de todo tipo que habían proliferado en este campus que, con más de 50.000 estudiantes es el mayor del país, sino también a la red global que es Internet. La palabra "gopher" en sí misma tiene varios sentidos. A modo de diccionario, un fichero informativo en el propio Gopher de la Universidad de Minnesota atribuye a gopher los siguientes significados:

  1. Animal roedor mamífero de Norteamérica que vive bajo tierra y se mueve a través de túneles.
  2. (Coloquial) Nativo o habitante del estado de Minnesota: el estado gopher (NT: Asimismo, el gopher es la mascota de los equipos de deporte de esta universidad. Aquí en Minnesota hay una verdadera plaga de estos animalitos, graciosos pero que destrozan el césped que uno intenta cultivar en verano).
  3. (Coloquial) Quien hace recados, recoge o reparte documentos en una oficina (NT: "go‑for" = ir a por algo).
  4. (Técnico‑Informático) Software que utiliza un protocolo simple para poder moverse por los túneles de una red tipo Internet, basada en el protocolo tcp/ip. Esta última interpretación es la que nos interesa en estas páginas.

Para qué sirve

La red Internet se puede considerar como un inmenso espacio en el que existen muchísimos recursos. Según algunos cálculos (1), Internet se compone de más de diez mil redes conectadas entre sí, lo que se traduce en una gran complejidad de casi dos millones de ordenadores (hosts). Buscar, encontrar y recuperar recursos informáticos e informativos en este laberinto no es tarea fácil. Para eso precisamente se creó Gopher: para facilitar un acceso simple y rápido al usuario normal, no experto. Con Gopher uno puede circular fácilmente en Internet y recuperar la información abierta al público en muchos de estos ordenadores: desde ponencias académicas y artículos científicos hasta cosas tan triviales como recetas de cocina, letras de las canciones de Bob Dylan, juegos, etc., a revistas científicas, imágenes del espacio, o la legislación vigente en Hong Kong.

Los diseñadores de Gopher (2) intentaron desarrollar un sistema de reparto de documentos que fuera distribuido; es decir, un sistema en el cual los ficheros residieran físicamente en múltiples ordenadores en distintos lugares, con lo cual cada departamento podría mantener sus propios ficheros. En términos técnicos, su solución fue un sistema cliente‑servidor, basado en el protocolo tcp/ip, y un conjunto de aplicaciones para coordinar y unir los servidores ubicados por todo el campus. A través de Gopher se tiene acceso a documentación informática, guías telefónicas, servicio de noticias, bases de datos de bibliotecas, libros electrónicos, índices de documentos, etc.

En los dos años desde su creación, Gopher ha evolucionado de ser un sistema dedicado principalmente a la distribución electrónica de documentos a ser un portal de acceso a muchos otros tipos de ficheros y a servicios populares de red. Gopher permite interacción con otros sistemas de información como wais (wide area information server) y WWW (world wide web). Además de la Universidad de Minnesota, muchas otras universidades han elegido Gopher como sistema preferido para su sistema de información del campus. En el menú de entrada dedicado a España (opción Europe, fig. 2) se señala la existencia ya de 4 sistemas Gopher, aunque algunos son todavía experimentales: Departamento de Matemáticas de la Universidad de Oviedo, RedIris‑Fundesco, Universitat de Valencia, y Universitat Jaume I de Castellón de la Plana.

Qué hay en el menú

El mismo sistema utilizado para integrar los servidores dentro de un campus, es utilizado para enlazar servidores Gopher de todo el mundo. El resultado final es una red de servidores de información que aparecen unidos en un sistema de menús con una interface transparente al usuario. Ello permite la navegación entre los diferentes temas de información disponibles tanto en servidores locales como remotos.

Por ejemplo, en el menú de entrada del Gopher de la Universidad de Minnesota (fig. 1) se pueden seleccionar opciones que presentan ficheros locales (1, 2, 3), opciones que permiten abrir una sesión de ftp (5) o de telnet (6) en sistemas externos (6), opciones mixtas (como la 9, que permite buscar en directorios telefónicos, tanto de la misma universidad como de otras), y siempre suele haber una opción que es un indicador a otros Gophers externos (8). A modo de ilustración, la fig. 2 presenta el menú que resulta al seleccionar "Other Gopher and Information Servers" en el de entrada. Todos los menús se seleccionan de la misma manera, dando la apariencia de un único sistema simple, y el usuario tiene la falsa impresión de haber establecido una sesión continua de diálogo con el servidor.

En realidad, a lo largo de una sesión de Gopher, se pueden haber establecido contactos con decenas de servidores. Esto es posible gracias a que el protocolo Gopher está basado en el modelo cliente‑servidor, en el que el servidor simplemente contesta cada demanda de los clientes de modo independiente. El servidor es responsable de la difusión de la información; el cliente interroga al servidor para acceder a la información deseada. En realidad no existe una "sesión" como se hace en telnet o ftp. Cuando el usuario selecciona una opción del menú, inicia una instrucción al servidor, que consiste en una línea de texto identificando los datos que desea consultar; el servidor la contesta con otro menú o enviando un fichero, o lo pone en contacto con otro servidor. Es una conexión casi instantánea e independiente sin necesidad de que ningún servidor tenga que validar al cliente con una clave ya que el menú que presenta Gopher es de acceso público.

Limitaciones de acceso

Sí que en algunos casos los administradores del Gopher deben restringir el acceso a algunos servicios (bases de datos de acceso controlado, servicios sólo accesibles a los propios usuarios de la universidad u organización, información limitada por contratos comerciales, etc.). Ello es posible porque Gopher conoce la procedencia de cada instrucción que pide información, y cuando el numero IP de origen no corresponde a una red interna, simplemente impide el acceso a selecciones restringidas.

El software Gopher

Aunque el servidor basado en el software Unix es el más potente, es posible establecer un servidor con capacidad limitada en un PC o un Macintosh, lo que es ideal para un departamento pequeño. Software de servidor existe también para VM/CMS y VAX/VMS. Los clientes Gopher dan acceso al espacio Gopher ("Gopher space") y proporcionan de modo similar la misma funcionalidad básica con diferentes interfaces. El software de cliente existe para Macintosh, PC, NeXT, X, VAX/VMS, IBM VM/CMS o terminales Unix. Para más información sobre Gopher ver la documentación de Gopher (3) o el artículo de Alberti (4).

Quiénes son Alex, Archie, Astra, Cello, Hytelnet, Netfind, Prospero, Wais, Whois, WWW, Veronica...,?

Todos éstos son los nombres dados a diversas herramientas de software que, al igual que Gopher, forman parte de la nueva generación de búsqueda de recursos de información sobre redes. Veronica, en particular, sirve para efectuar búsquedas por palabras claves por los menús de cientos de Gophers. El nombre Veronica salió de la abreviación chistosa "Very Easy Rodent‑Oriented Netwide Index to Computerized Archives" (traducción aproximada: "índice muy fácil, para roedores, de archivos informatizados en las redes") y fue desarrollado en la Universidad de Nevada. Para más información sobre Veronica ver el documento de Foster y Barrie (5). El trabajo de John December sirve de guía para encontrar información sobre todas estas herramientas (6).

Cómo obtener el software Gopher

Para hacer Gopher aún más interesante, el software se distribuye gratuitamente para uso no comercial, tanto para el cliente como para el servidor. Se puede obtener directamente de la Universidad de Minnesota con ftp anónimo en: boombox.micro.umn.edu. El software está en el directorio /pub/gopher. También es accesible una amplia documentación sobre el protocolo Gopher, así como sobre los diversos productos relacionados. Pueden enviarse electrónicamente preguntas o comentarios al equipo de desarrollo de Gopher a: "gopher@boombox.micro.umn.edu". Evidentemente es necesario tener una conexión a la red mediante tcp/ip para poder utilizar los softwares clientes en micros. Si se tiene acceso a un VAX o IBM que tenga instalado el cliente, se puede utilizar Gopher desde una sesión normal. Las empresas que estén interesadas en utilizar Gopher para uso comercial, pueden pedir la licencia directamente a la Universidad de Minnesota.

Notas:

  1. Informe de SRI International en julio de 1993: 1.776.000 hosts. Para más información sobre Internet: ftp ftp.nisc.sri.com ; directorio: pub/zone ; fichero: host‑count‑history y otros.
  2. Los principales impulsores de Gopher: Farhad Anklesaria, Shih‑Pau Yen, Paul Lindner, Mark McCahill y David Johnson, todos ellos de la Universidad de Minnesota.
  3. Gopher Documentation (1993). Accesible por: ftp boombox.micro.umn.edu ; directorio: pub/gopher . También accesible por telnet: consultant.micro.umn.edu ; login: gopher.
  4. Alberti, Bob. (1992). "The Internet Gopher Protocol". Minneapolis,MN: University of Minnesota Microcomputer and Workstation Networks Center. Accesible por: ftp boombox.micro.umn.edu ; directorio: pub/gopher/gopher_protocol ; fichero: protocol.txt
  5. Foster, Steve and Barrie, Fred (1993). "Common questions and answers about Veronica". Reno, Nevada: Universidad de Nevada. Accesible por: ftp veronica.scs.unr.edu ; directorio: veronica ; fichero: veronica‑faq.
  6. December, John (1993). "Internet Tools Summary". Accesible por: ftp ftp.rpi.edu ; directorio: /pub/communications.

Figuras 1 y 2

Autor: Joan Roca. Minnesota State University System / Pals, Memorial Library, Mankato State Univ., MSU Box 19, PO Box 8400, Mankato, MN 56002-8400, EUA

Tel.: +1-507-389 50 61; fax: 389 54 88; contestador: 389 17 71; tel. privado: 625 87 52

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